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Ehemalige Walmart-Apotheker sagen, das Unternehmen habe rote Fahnen ignoriert, da die Opioidverkäufe boomten

Ashwani Sheoran, 41, sagt, als er als Apotheker bei verschiedenen Walmarts arbeitete, sprach er über den Umgang mit Opioid-Rezepten und wurde aufgefordert, ruhig zu bleiben und wurde schließlich entlassen. Hannah Yoon für NPR Bildunterschrift ausblenden

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Hannah Yoon für NPR

Ashwani Sheoran, 41, sagt, als er als Apotheker bei verschiedenen Walmarts arbeitete, sprach er über den Umgang mit Opioid-Rezepten und wurde aufgefordert, ruhig zu bleiben und wurde schließlich entlassen.

Hannah Yoon für NPR

Wenn Ashwani Sheoran mit seinem weißen Walmart-Kittel in den Apotheken im ländlichen Michigan in den frühen Morgenschichten auftauchte, warteten oft Kunden, verzweifelt nach Flaschen mit Schmerzmitteln.

“Ich sehe meine 15- bis 20-jährigen Patienten bereits angestellt, um Rezepte für Morphinsulfat, Oxycodon und andere reine Betäubungsmittel zu erhalten”, sagte er.

Dies war im Jahr 2012, als die verschreibungspflichtige Opioid-Epidemie explodierte und jedes Jahr Zehntausende Amerikaner starben.

Der 41-jährige Sheoran sagte gegenüber NPR, er habe immer wieder gesehen, was die Drug Enforcement Administration als “rote Fahnen” betrachte. Die Patienten fuhren lange Strecken, um ihre Pillen bei Walmart zu kaufen. Sie konnten nicht erklären, warum sie so starke Opioiddosen brauchten.

Er begann Alarm zu schlagen und schickte E-Mails an seine Chefs in Michigan und an das Walmart-Hauptquartier in Arkansas. Er warnte, dass ihre Apotheken einen Schwarzmarkt für Opioide wie Oxycontin fütterten.

Was als nächstes geschah, machte ihn wütend. “Sie üben mehr Druck auf mich aus, nur still zu sein und nichts mehr zu sagen”, sagte Sheoran.

“Sie sagten mir: ‘Wenden Sie sich nicht an die DEA, rufen Sie nicht die Polizei an. Wenn Sie dies tun, wird Ihr Arbeitsverhältnis sofort beendet”, sagte Sheoran und beschrieb eine Warnung, die sein Vorgesetzter herausgegeben hatte.

Walmart sieht sich einer öffentlichen Abrechnung über seine Rolle bei der tödlichen Opioid-Epidemie des Landes gegenüber, bei der laut den Centers for Disease Control and Prevention von 1999 bis 2018 etwa 450.000 Amerikaner ums Leben kamen.

Das Justizministerium verklagt zusammen mit den staatlichen und lokalen Regierungen den Einzelhandelsgiganten und behauptet, Walmart habe Milliarden von süchtig machenden Pillen ohne angemessene Sicherheitsvorkehrungen verschickt und verkauft.

Walmart sagt, das Unternehmen habe verantwortungsbewusst gehandelt.

Aber Sheoran war nicht der Einzige, der Bedenken äußerte. Eine NPR-Untersuchung, die auf Interviews und Gerichtsakten beruhte, ergab, dass Walmart-Apotheker jahrelang vor Opioidverkäufen warnten, die gefährlich oder illegal erschienen.

Walmart ist das neueste namhafte Unternehmen, das in eine Opioidkrise verwickelt ist

Das Justizministerium verklagt Walmart und behauptet, es habe illegal Opioide abgegeben

Rote Fahnen tauchten immer wieder auf

Walmart betreibt landesweit mehr als 5.000 Apotheken, viele davon in ländlichen Gebieten, die von der Opioid-Epidemie schwer betroffen sind.

Sheoran arbeitete ungefähr ein Jahr lang als “Floater” -Apotheker in den Geschäften des Unternehmens in kleinen Städten nördlich von Detroit, beispielsweise in Bad Axe und Caro.

Er sagte, dass immer wieder rote Fahnen auftauchten. Die Rezepte wurden nicht richtig ausgefüllt, und manchmal schienen die Unterschriften der Ärzte von einem Computer gedruckt zu werden. Wenn er versuchte, Ärzte zu erreichen, um herauszufinden, was los war, konnte er sie oft nicht ans Telefon bringen.

“Dies ist ein direkter Hinweis darauf, dass diese Rezepte keinem echten medizinischen Zweck dienen und stattdessen vom Patienten missbraucht und auf der Straße verteilt werden”, sagte Sheoran.

Nach dem Gesetz über kontrollierte Substanzen schreiben Ärzte Rezepte für ihre Patienten, aber Apotheker wie Sheoran müssen als eine Art zweiter Pförtner fungieren.

Es ist ihre Aufgabe, dafür zu sorgen, dass starke, stark abhängig machende Medikamente wie Opioide nur für legitime medizinische Zwecke abgegeben und verkauft werden.

Sheoran sagte, er habe oft verdächtige Rezepte abgelehnt. Polizeiaufzeichnungen und E-Mails, die von NPR geprüft wurden, zeigen, dass er auch die örtliche Polizei und die Drug Enforcement Administration benachrichtigt hat.

Später wurde er suspendiert und Anfang 2013 von Walmart entlassen. Er verklagte das Unternehmen nach einem Bundesgesetz über Whistleblower und behauptete, seine Warnungen seien unbeachtet geblieben. Dieser Fall ist noch anhängig.

Andere Walmart-Apotheker haben Alarm geschlagen

Interne Unternehmensdokumente, die letzten Monat im Rahmen einer Klage des Justizministeriums gegen Walmart veröffentlicht wurden, zeigen, dass Apotheker im ganzen Land Walmart-Führungskräfte vor Opioidverkäufen gewarnt haben, die unsicher erschienen.

Apotheker beschwerten sich darüber, dass gefährliche “Pillenmühlen” -Arztinnen Patienten nach Walmart schickten, nachdem andere Ketten ihre Opioid-Rezepte nicht mehr füllten. Apotheker schickten E-Mails an Führungskräfte von Walmart, in denen sie befürchteten, ihre Lizenzen und ihren Arbeitsplatz aufgrund von Opioidverkäufen zu verlieren.

Laut der DOJ-Beschwerde zahlten Patienten häufig in bar, was von der DEA ebenfalls als rote Fahne angesehen wurde. Ein Apotheker in einem Walmart-Geschäft in Texas sagte, das Ausfüllen von Opioid-Rezepten sei “ein Risiko, das mich nachts wach hält”.

Im Rahmen seiner Beschwerde gegen Walmart wies das Justizministerium auf einen Fall in North Carolina hin, in dem ein Arzt schließlich wegen illegaler Opioidverschreibung zu 20 Jahren Gefängnis verurteilt wurde.

“Walmarts eigene Apotheker berichteten über Bedenken hinsichtlich des Arztes in der Unternehmenskette, aber Walmart hat jahrelang nichts anderes getan, als weiterhin Tausende von Opioidpillen abzugeben”, sagte Robert Higdon, der US-Anwalt für den Eastern District von North Carolina, in einer Erklärung.

Walmart sagt, dass die Bundesregulierungsbehörden versuchen, die Schuld zu verschieben

Walmart lehnte die wiederholten Anfragen von NPR nach Interviews ab, und ein Sprecher antwortete nicht auf eine Liste detaillierter Fragen.

In einer von Walmart im Oktober eingereichten Beschwerde gegen das DOJ und die DEA gaben die Anwälte des Unternehmens den problematischen Ärzten und staatlichen Aufsichtsbehörden die Schuld an der Opioid-Epidemie.

Im Rahmen dieser Einreichung gab das Unternehmen zu, dass es von der DEA vor “roten Fahnen” gewarnt wurde, die darauf hinweisen könnten, dass Rezepte möglicherweise unsicher oder illegal sind.

Laut Walmart waren diese Warnungen jedoch nicht rechtsverbindlich und entsprachen dem, was das Unternehmen als “bloße Anleitung” bezeichnet.

Walmart argumentierte auch, es sei die Aufgabe der staatlichen Aufsichtsbehörden, nicht Walmart, gefährliche Pillenmühlenärzte zu bekämpfen.

“Durch die Forderung nach Apothekern und Apotheken, die Ärzte hinterfragen, setzt das Justizministerium Apotheker und Apotheken zwischen einen Stein und einen harten Ort”, sagte Walmart in einer Erklärung.

Könnten Walmart-Apotheker nein sagen?

In öffentlichen Äußerungen hob Walmart auch die Tatsache hervor, dass seine Apotheker befugt waren, verdächtige Rezepte abzulehnen; Das Unternehmen sagt, dass dies häufig in seinen Filialen passiert ist.

“Walmart hat unsere Apotheker immer ermächtigt, sich zu weigern, problematische Opioidrezepte zu verschreiben, und sie haben sich geweigert, Hunderttausende solcher Rezepte zu füllen”, sagte das Unternehmen in einer Erklärung.

Das klingt nach viel. Laut Bundesdaten haben Walmart-Geschäfte jährlich Hunderte Millionen Opioidpillen abgegeben.

Das Unternehmen hat zwischen 2006 und 2012 umgerechnet rund 5,2 Milliarden Opioidpillen an seine 5.000 Apothekenkette geliefert. In diesen Jahren sind die von der DEA gesammelten Aufzeichnungen öffentlich zugänglich.

Ehemalige Walmart-Apotheker und andere Branchenexperten erklärten gegenüber NPR, dass ein starker Druck bestehe, Opioide zu verkaufen und Rezepte schnell und ohne viele Fragen zu füllen.

“Als sie sagten, sie hätten Apothekern die Möglichkeit gegeben, ihr professionelles Urteilsvermögen zu nutzen, oder?” sagte Nicholas Hagemeier, ein Apotheker und Professor, der an der East Tennessee State University Opioidabgabe studiert.

Laut Hagemeier fehlten Walmart-Apothekern – wie anderen Mitarbeitern der Kettenapotheke – häufig die Zeit, die Schulung, die Informationen und die Unterstützung des Unternehmens, um die Opioidverordnungen ordnungsgemäß zu überprüfen.

Hagemeier befragte landesweit Apotheker und stellte fest, dass diejenigen, die in Kettenapotheken, einschließlich Walmart, arbeiten, eher Disziplinarmaßnahmen befürchten, wenn sie zu viele Opioidverordnungen in Frage stellen. Boni waren oft mit Umsatz und Effizienz verbunden, nicht mit Sicherheit.

“Es gibt keinen finanziellen Anreiz, nein zu sagen”, sagte er.

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Opioidpillen abgegeben, keine Fragen gestellt

Kritiker sagen, dass die Auswirkungen dieser Entscheidungen auf Amerikaner, die in Walmart-Apotheken einkauften, oft verheerend waren. Christina Dine war Mitte 20, als ihr von einem Arzt in Ohio, der später seine Lizenz verlor, hohe Dosen Oxycodon verschrieben wurden.

Als sie 2012 in Sucht geriet, sagte Dine, niemand im örtlichen Walmart, wo sie oft ihre Pillen kaufte, habe eingegriffen oder sie vor der Gefahr gewarnt.

“Sie nahmen es und füllten es wie jedes andere Rezept. Ich hatte noch nie einen Apotheker oder ein anderes Apothekenpersonal, das es in Frage stellte, mich fragte, mir irgendwelche Fragen stellte.”

Dine, 33, ist jetzt eine Krankenschwester für Genesung und hilft anderen, die mit Sucht zu kämpfen haben. Aber sie verlor Jahre ihres Lebens durch verschreibungspflichtigen Opioid- und Heroinkonsum.

“Ich wurde 2015 zum ersten Mal nüchtern, nachdem der Vater meiner Tochter überdosiert hatte und gestorben war. Ich ging ein und aus. Ich hatte ein bisschen Probleme, aber seit 2017 bin ich nüchtern”, sagte sie gegenüber NPR.

Vom Justizministerium eingereichte Gerichtsdokumente zeigen, dass die Bundesregulierungsbehörden das Unternehmen bereits 2009 darüber informiert haben, dass sein System zur Verwaltung von Medikamenten mit hohem Risiko nicht robust genug ist, um die Sicherheit der Patienten zu gewährleisten. Unter dem Druck der DEA unterzeichnete Walmart 2011 eine Vereinbarung, die Reformen verspricht.

DEA hat 2016 eine Walmart-Apotheke durchsucht

Kritiker sagen, dass unsichere Praktiken fortgesetzt wurden. Im Jahr 2016 durchsuchten Bundesagenten eine Walmart-Apotheke in Texas im Rahmen einer Untersuchung gegen zwei Pillenmühlenärzte, die sich derzeit im Gefängnis befinden. Einer verbüßt ​​eine 20-jährige und der andere eine 10-jährige Haftstrafe.

Gerichtsakten und öffentliche Erklärungen ehemaliger Beamter des Justizministeriums zeigen, dass die Regierung erwog, im Rahmen dieses Falls Strafanzeigen gegen Walmart zu erheben.

Im Dezember dieses Jahres reichte das Justizministerium jedoch eine Zivilklage ein, in der Walmart beschuldigt wurde, “Tausende und Abertausende ungültiger Rezepte für kontrollierte Substanzen rechtswidrig ausgefüllt zu haben”. Nach Angaben des DOJ könnten die Strafen Milliarden von Dollar betragen.

Jeffrey Bossert Clark, stellvertretender Generalstaatsanwalt der Zivilabteilung des DOJ, sagt: “Walmart hatte die Verantwortung und die Mittel, um die Abzweigung von verschreibungspflichtigen Opioiden zu verhindern.” Drew Angerer / Getty Images verbergen Untertitel

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“Walmart hatte die Verantwortung und die Mittel, um die Abzweigung von verschreibungspflichtigen Opioiden zu verhindern”, sagte Jeffrey Bossert Clark, stellvertretender Generalstaatsanwalt der Zivilabteilung des DOJ.

“Stattdessen hat es jahrelang das Gegenteil getan – Tausende ungültiger Rezepte in seinen Apotheken ausgefüllt und verdächtige Bestellungen von Opioiden und anderen Medikamenten, die von diesen Apotheken aufgegeben wurden, nicht gemeldet.”

Diese Argumente und Walmarts Gegenforderung, dass die Bundesregulierungsbehörden für die Opioidkrise verantwortlich sind, werden vor Gericht geprüft, wenn die vom DOJ eingereichten Klagen gegen das Unternehmen sowie die lokalen und staatlichen Regierungen voranschreiten.

Im vergangenen Jahr forderte das Unternehmen Bundesrichter Dan Polster auf, eine wichtige Opioidklage von zwei Landkreisen in Ohio abzuweisen, von der allgemein erwartet wird, dass sie als Test für Walmarts Haftung dient.

Polster lehnte diesen Antrag ab und wies auf das hin, was er als “offensichtliche Mängel” in Walmarts Opioidsicherheitspraktiken bezeichnete. Der Fall wird voraussichtlich noch in diesem Jahr vor Gericht gestellt.

Angesichts eines ähnlichen rechtlichen Drucks und einer heftigen öffentlichen Gegenreaktion für seine Rolle in der Opioidkrise hat Purdue Pharma, der Hersteller von Oxycontin, im vergangenen Jahr vereinbart, mit der Bundesregierung eine Einigung über 8,3 Milliarden US-Dollar zu erzielen.

Walmart hat versprochen, seine Opioidpraktiken vor Gericht zu verteidigen, und behauptet, die Ermittler des Bundes hätten unethisch gehandelt, um das Unternehmen in Verlegenheit zu bringen, eine große Barabfindung zu nutzen.

Regierungen, die Walmart verklagen, sagen, dass alle vom Unternehmen gezahlten Siedlungen oder Geldstrafen den Gemeinden helfen würden, die mit der Opioidkrise zu kämpfen haben.

Andere nationale Apothekenketten, darunter CVS, Rite Aid und Walgreens, sehen sich ähnlichen Rechtsstreitigkeiten gegenüber, die mit ihrer Rolle im Opioidhandel zusammenhängen.

Ashwani Sheoran sagte, wenn zu Beginn der Epidemie mehr Unternehmen in ihrer Gatekeeper-Rolle gedient hätten, wäre möglicherweise viel Schaden vermieden worden.

“Es ist sehr schmerzhaft. Dies betrifft nicht nur den Patienten, sondern auch die Menschen um den Patienten, die gesamte Gesellschaft um den Patienten. Wir als Apotheker hatten die Verantwortung, Leben zu retten”, sagte Sheoran.

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